A matter of taste? Mode and periodicity of marine mollusc exploitation on the Mediterranean island of Favignana (Ègadi Islands, Italy) during its isolation in the early Holocene

Marcello A. Mannino, Kenneth D. Thomas, Enrico R. Crema, Melanie J. Leng

Resumen


The exploitation of marine molluscs by Mediterranean hunter-gatherers increased from the Upper Palaeolithic onwards, although their role in subsistence has rarely been investigated fully. An ideal area to address this issue is the archipelago of the Ègadi Islands, most of which were isolated by Post-Glacial sea level rise. Here we report on the results of the study of the mollusc assemblage recovered during the 1972 excavations at Grotta d’Oriente, a cave on Favignana, occupied from the Late Pleistocene to the middle Holocene. Marine molluscs, including principally rocky shore intertidal gastropods (Patella and Osilinus), were taken to the cave for consumption throughout its occupation, sporadically in the early Mesolithic, but more frequently and throughout the year in the late Mesolithic and early Neolithic. Progressive isolation resulted in intensification of shellfish exploitation, but not, however, in long-term overexploitation of all intertidal marine gastropods, despite their vulnerability to human predation. The archaeozoological and isotopic data suggest that shellfish were a useful source of protein for the occupants of Grotta d’Oriente, but that the main role of marine molluscs was probably to provide nutrients not readily available in the terrestrial foods which constituted the bulk of the diet.

Keywords: Grotta d’Oriente, Favignana, Sicily, Mesolithic, Marine Molluscs, Oxygen Isotope Analysis, Seasonality

Resumen:

La explotación de los moluscos marinos por parte de las sociedades cazadoras mediterráneas se incrementó a partir del Paleolítico Superior, si bien el papel desempeñado por este recurso raramente ha sido investigado en profundidad. Un marco ideal para abordar tal cuestión es el archipiélago de las Egadi, la mayoría de cuyas islas quedaron definidas como tal durante el Holoceno como resultado de la subida del nivel del mar. En este trabajo presentamos los resultados del análisis de las colecciones malacológicas recuperadas en las excavaciones de 1972 en Grotta d’Oriente, una cueva en la isla de Favignana ocupada entre el final del Pleistoceno y primera mitad del Holoceno. Los moluscos marinos, especialmente los caracoles marinos de litoral rocoso (Patella y Osilinus), fueron transportados para su consumo a lo largo de toda la ocupación, esporádicamente en el Mesolítico temprano pero de forma más intensa y a lo largo de todo el año durante el Mesolítico tardío y el Neolítico. El aislamiento progresivo de la zona generó una mayor intensidad de marisqueo aunque no una sobrexplotación a largo plazo de todos los gasterópodos de la línea de costa, a pesar de la vulnerabilidad de estos moluscos a la depredación por parte del hombre. Los datos arqueozoológicos e isotópicos sugieren que el marisco constituyó una útil fuente de proteínas para los ocupantes de la Grotta d’Oriente, si bien el papel principal de los moluscos marinos seguramente fue el de proveer nutrientes no siempre disponibles en las fuentes alimentarias de origen terrestre que constituyeron en todo momento el elemento principal de la dieta.

Palabras clave: Sicilia, Mesolítico, Moluscos marinos, Análisis de Isótopos de oxígeno, Estacionalidad


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Archaeofauna, International Journal of Archaeozoology

ISSN: 1132-6891